Se cree que esquiar campo a través puede ser una actividad humana que tiene al menos 6.000 años de antigüedad. En sus inicios, el esquí de fondo se utilizaba en los países nórdicos como un medio de transporte. Los esquís permitían a la gente desplazarse de un lugar a otro, y también eran un medio de subsistencia, ya que la gente iba a cazar utilizando los esquís.

Los primeros Juegos Olímpicos de Invierno de la historia, los de Chamonix 1924, ya acogieron las pruebas de esquí de fondo masculinas con las distancias de 18 km y 50 km. Las pruebas femeninas aparecieron cinco ediciones más tarde, en los Juegos de Oslo de 1952. La técnica libre de esquí de fondo se convirtió en una prueba específica de los Juegos de invierno en Calgary en 1988.

Dinámica de la competición

El esquí de fondo consiste en recorrer distancias generalmente grandes con esquís de fondo sobre un terreno desnivelado, con pendientes que pueden ser fuertes pero no continuadas, y que requiere una buena capacidad de resistencia. Existen dos técnicas que permiten la progresión sobre los esquís:

Estilo clásico: los esquís se mueven en paralelo, a través de pistas preparadas por una máquina de nieve, que marcan el recorrido a seguir.

Estilo libre (paso de patinador o skating): permite cualquier forma de progresión. Los esquiadores se impulsan de manera similar a la del patinaje de velocidad, empujando con el margen de los esquís. La técnica libre utiliza esquís más cortos y de media es aproximadamente un 8% más rápida que la clásica.

Disciplinas

  • Skiathlon masculino 15 km clásico + 15 km libres
    femenino 7,5 km clásico + 7,5 km libres

    El skiathlon consta de dos partes donde se utilizan ambas técnicas de avance. La salida se efectúa en masa y a la mitad del recorrido, los atletas se cambian tanto los esquís como los bastones, haciendo la primera parte de la carrera con técnica clásica y la otra media con técnica libre. Las mujeres esquían un total de 15 km (7,5 km clásico + 7,5 km libres) y los hombres 30 km (15 km clásico + 15 km libres). El primer atleta que cruza la línea de meta gana.

    Requerimientos técnicos específicos

    A la mitad de la competición, hay una zona llamada área de cambio. Aquí es donde los fondistas realizan el cambio de esquís. Esta área debe tener mínimo 6 m de anchura, para permitir una correcta entrada y salida a la zona de cambio. Cada corredor dispone de un espacio, identificado con su número de dorsal, donde puede realizar el intercambio de esquís. Antes de iniciar la carrera todo el equipo necesario para la técnica libre debe estar depositado en este espacio. El material que se deposita en estas cajas no se puede tocar hasta finalizada la prueba. Cinco minutos antes del inicio de la prueba, todos los entrenadores y personal de servicio deben abandonar la zona.

    Estos sistemas de seguridad se ejecutan para evitar que a lo largo de la competición se realicen cambios que no habían sido programados. Por ejemplo, que durante la competición se ponga a nevar y los competidores decidan utilizar otros esquís más óptimos con una cera para nieve recién caída.

    En esta prueba la pista debe tener un ancho mínimo de 4 m en general y de 9 m en subidas.

  • Estilo clásico 15 km hombres / 10 km mujeres

    Esta disciplina se realiza siguiendo la técnica del estilo clásico y las mujeres recorren un total de 10 km, mientras que los hombres lo hacen en 15 km. Cada treinta segundos sale un competidor de la línea de salida. El orden de salida se organiza de tal manera que los mejores esquiadores salen al final. El ganador es el esquiador que cubre la distancia en menos tiempo.

    Si dos esquiadores empatan, se situarán en la misma posición del ranking, aunque el esquiador con el dorsal más bajo aparecerá en primer lugar.

    Requerimientos técnicos específicos

    En esta competición, el ancho mínimo de las pistas debe ser de 6 m. El área de salida debe organizarse para acoger de 2 a 5 carriles, y el ancho entre carril y carril debe ser mínimo de 3 m. La línea de meta también debe ser ancha, con un mínimo de 9 m, divididos en 3 carriles.

  • Salida en masa 50 km hombres / 30 km mujeres

    En la salida en masa todos los esquiadores parten al mismo tiempo mediante la técnica del estilo clásico. Se necesita una pista muy ancha, tanto en salida como en subidas. La prueba femenina es de 30 km y la masculina de 50 km. El primer atleta que cruza la línea de meta es el ganador de la prueba. Muchas veces el resultado se decidirá con la ayuda de la fotofinish, que captura el momento de la llegada y da los detalles necesarios para determinar qué corredor se sitúa a la cabeza.

    La prueba de salida en masa se ​​introdujo en los Juegos Olímpicos de Invierno de Salt Lake City 2002.

    Requerimientos técnicos específicos

    Hay que tener en cuenta que se trata de una competición donde todos los esquiadores salen al mismo tiempo. Esto conlleva que el área de salida tenga que ser suficientemente larga y ancha para permitir la puesta en marcha de 100 atletas al mismo tiempo. La recta de llegada suele estar precedida por una última subida, donde se pueden producir los últimos adelantos de la prueba. Estos instantes producen gran expectación en la grada de llegada. La meta debe ser lo suficientemente amplia para permitir que a lo largo de los últimos 150 metros puedan esquiar cuatro corredores en paralelo, luchando por la victoria.

  • Sprint relevos en estilo clásico

    Los equipos están formados por dos atletas que se alternan durante la carrera de manera que en total recorren seis vueltas, tres cada uno, siguiendo la técnica del estilo clásico. Los atletas deben realizar un correcto relevo entre las vueltas, que consiste en tocar físicamente a su compañero, sin interferir u obstaculizar a otros equipos. El ganador es el primer equipo que cruza la línea de meta.

    Requerimientos técnicos específicos

    El recorrido de esta prueba debe incluir como mínimo dos subidas. La primera debe ser de un mínimo de 20 m y la segunda de 15 m. El desnivel de estas subidas debe rondar entre el 12% y el 18 %. También se incluirá zonas planas, donde se producen la mayoría de adelantamientos. De la misma manera que la salida en masa, la llegada debe contar con una subida final, antes de llegar a la recta de meta.

  • Relevos masculinos 4 x 10 km (2 clásico + 2 libre) / femeninos 4 x 5 km (2 clásico + 2 libre)

    Los equipos están formados por cuatro esquiadores. Las dos primeras partes del relieve se llevan a cabo con la técnica clásica y las dos últimas, con la técnica libre. Los equipos femeninos cubren un total de 20 km, 5 km por esquiadora, mientras que los hombres cubren 40 km, 10 km por participante. El relevo comienza en un formato de salida en grupo donde todos los equipos alineados en filas. El ganador es el primer esquiador de la cuarta etapa del relieve que cruza la meta.

    Requerimientos técnicos específicos

    En esta competición cada corredor está identificado por un color. Dentro de un equipo, el primer corredor lleva una cinta roja, el segundo una verde, el tercero una amarilla y el último una azul. La cinta se coloca en la pierna de los esquiadores, y sirve para ordenar.

    Para hacer que el relevo sea válido, el esquiador que está compitiendo debe tocar con la mano en cualquier parte del cuerpo al esquiador que le releva. Cualquier intento de empujar el competidor de partida está prohibido. La zona de cambio de relevos se realiza en un rectángulo de 30 m de largo y con una anchura suficiente, claramente señalada y ubicada sobre un terreno llano.

    En esta modalidad puede haber tres atletas esquiando de lado a lado, lo que implica que la pista tenga 9 m de ancho en subida.

  • Sprint libre

    En esta prueba los esquiadores siguen la técnica del estilo libre. El esquí de fondo requiere de una preparación física muy dura y una técnica muy depurada, y en el caso del sprint los atletas deben demostrar todo este potencial en distancias cortas. Es una competición que requiere de una ronda clasificatoria donde los esquiadores salen en intervalos de 15 segundos y deben completar un recorrido de 1,2 km en mujeres y 1,4 km en hombres. Sólo los treinta mejores finalistas de esta ronda clasificatoria pasan a las rondas eliminatorias. Una vez finalizada la ronda final se conoce el nombre del ganador.

    Requerimientos técnicos específicos

    La pista donde se hacen las rondas clasificatorias debe ser la misma donde se harán las eliminatorias. La pista debe estar diseñada de anchura y de longitud para hacer posible adelantamientos.

    Como requerimientos técnicos para esta disciplina, se aconseja que el terreno sea relativamente plano, y que los 100 primeros metros de carrera sean sobre una pista recta. Además, la pista debe ser suficientemente ancha como para permitir 4 carriles a lo largo de toda la carrera.